De acuerdo a diversos estudios, las personas pasan hasta un tercio de sus vidas durmiendo. Esto se debe a que el sueño es uno de los procesos psicobiológicos mas importantes para nuestro organismo. Sobre la base de esto, muchos se han preguntado si somos capaces de aprender mientras dormimos.

Al respecto, se han obtenido resultados contradictorios. Mientras unos estudios recientes sugieren que esto sí es posible, otras investigaciones concluyen que aprender durante el sueño es algo de ciencia ficción.

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Más recientemente, un equipo de investigadores ha demostrado que es posible aprender el significado de palabras mientras dormimos. Sin embargo, este aprendizaje se produce y se manifiesta de forma inconsciente. Veamos qué hay detrás de todo esto.

¿Aprender mientras dormimos?, algunas controversias

Desde hace mucho tiempo se ha estudiado la posibilidad de aprender durante el sueño. Así, en 1914 se publicó un estudio en el que se demostró que es posible aprender cosas nuevas mientras dormimos. A partir de ello, se crearon dispositivos para que las personas aprendieran durante el sueño.

Sin embargo, estudios posteriores desacreditaron estos planteamientos. Al respecto, se llegó a la conclusión de que si las personas habían aprendido algo mientras dormían, era únicamente porque algún estímulo las había despertado durante el experimento. Estas investigaciones echaron a la papelera la idea de aprender durante el sueño.

No obstante, más adelante, otras investigaciones demostraron que podemos aprender, mediante el proceso de condicionamiento, asociaciones entre estímulos mientras dormimos. Por ejemplo, en un estudio, se demostró que las personas pueden aprender a asociar estímulos con olores mientras dormían.

Para probarlo, los investigadores expusieron a los participantes a una serie de olores desagradables antecedidos por un sonido en repetidas oportunidades. Después, cuando los participantes estaban despiertos, al escuchar el sonido, anticipaban que un olor desagradable aparecería en cualquier momento.

Esto sugiere que, efectivamente, tenemos la capacidad de aprender algunas cosas mientras dormimos. Sin embargo, este se trata de un proceso de aprendizaje sumamente básico, que, por lo general, está asociado a recuerdos inconscientes.

Aprendizaje implícito durante el sueño

Hasta ahora, solo se han logrado procesos básicos de aprendizaje durante el sueño.

A fin de determinar si el proceso de aprendizaje durante el sueño puede ir más allá del simple proceso de condicionamiento, un equipo de investigadores desarrolló un experimento. En este, los investigadores expusieron a un grupo de participantes a palabras inventadas con significados específicos mientras dormían.

Por ejemplo, mientras los participantes dormían, escuchaban grabaciones en las que se reflejaba que la palabra “guga”, significaba elefante. Posteriormente, se observó que los participantes traducían correctamente las palabras inventadas cuando se les sometió a una prueba de elección múltiple.

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Por tanto, se sugiere que es posible aprender ciertas cosas mientras dormimos. Sin embargo, es importante tener en cuenta que se trata de una forma implícita de memoria, pues no es un conocimiento que pueda usarse espontáneamente.

Sobre la base de esto, se sugieren estudios adicionales a fin de ampliar la línea de investigación, además de analizar las posibles consecuencias de esto sobre la calidad del sueño de las personas.

Referencia: Implicit Vocabulary Learning during Sleep Is Bound to Slow-Wave Peaks, (2019). https://doi.org/10.1016/j.cub.2018.12.038

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