Una de las propiedades más distintivas del agua es que es cristalina, por lo que llama la atención que los cubos de hielo que se forman en el refrigerador, tengan un aspecto turbio que recuerda una especie de nube, especialmente en el centro.

Se trata de una imagen que contrasta con los cubos de hielo perfectamente transparentes que se observan en los comerciales de televisión o que sirven en bares y restaurantes de alto nivel. Dado que todos los cubos de hielo están hechos de agua y se forman a través del mismo proceso de congelación, ¿por qué hay una diferencia en su apariencia?

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Impurezas y sedimentos

Aunque no sean visibles a simple vista, el agua que bebemos contiene impurezas, y no se refiere exclusivamente a gérmenes y bacterias; cualquier cosa que se encuentre en el agua que no sea agua puede considerarse una impureza.

Si bien la calidad del agua incide directamente en la transparencia de los cubos de hielo, la manera en que se congela resulta determinante.

El agua del grifo contiene muchas impurezas, pero la mayoría de ellas no son dañinas, y por el contrario, algunas como el calcio y el magnesio, son realmente beneficiosas para nuestra salud.

Las impurezas más comunes que se encuentran en el agua del grifo incluyen cal, calcio, fluoruro, nitratos, magnesio y algunos otros elementos orgánicos que son prácticamente imposibles de eliminar con métodos de filtración regulares.

En estado líquido, estas impurezas se distribuyen uniformemente en el agua, pero debido a que el proceso de congelamiento inicia desde la parte externa hacia la interna, cuando el agua se congela, estos minerales e impurezas, así como pequeñas burbujas de aire atrapadas, son empujados hacia el centro del cubo formando las partes nubladas.

Velocidad de congelación

Los cubos de hielo tienden a ser cristalinos en los bordes y turbios en el centro.

Pero esto es todo. Si bien la calidad del agua incide directamente en la transparencia de los cubos de hielo, la manera en que se congela el agua es otro factor que juega un papel determinante en que el hielo mayormente sea turbio.

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Cuando se congela agua en un congelador de uso común, se enfría muy rápidamente y pequeñas burbujas de aire quedan atrapadas dentro de la estructura cristalina. Estas burbujas son empujadas hacia el centro del cubo a medida que el agua se congela a su alrededor, haciendo que el cubo de hielo se enturbie.

Para garantizar que los cubos de hielo estén lo más cristalinos posible, los fabricantes de hielo especializados congelan el agua a un ritmo muy lento, por lo que cualquier burbuja de aire que pueda haberse formado en el proceso, escapa, originando cubos de hielo perfectamente transparentes.

Referencia: Chemical physics of water. PNAS, 2017. https://dx.doi.org/10.1073/pnas.1719350115

 

 

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