Está más que demostrado cómo la demencia limita la capacidad de las personas de llevar una vida independiente. En particular, este trastorno va disminuyendo la capacidad de las personas de pensar con claridad, impidiéndoles llevar a cabo sus actividades cotidianas, hasta el punto de la completa discapacidad.

Ahora, un estudio reciente ha demostrado que un tipo de demencia, llamada demencia frontotemporal, limita la capacidad de las personas de pensar introspectivamente. Esto implica déficits para pensar en el pasado o planificar a futuro, manteniendo a los pacientes atados al momento presente.

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La demencia afecta las capacidades cognitivas de los pacientes

Gran parte de nuestro día se lo dedicamos a soñar despiertos, pensar en situaciones pasadas, planificar el futuro o sencillamente dejar que nuestra mente divague. Sin embargo, algunas personas se pueden ver limitadas respecto a estas capacidades, lo que les impide llevar una vida normal.

A fin de analizar los cambios estructurales en el cerebro y sus efectos sobre la capacidad de las personas para pensar de forma introspectivas, un equipo de investigadores llevó a cabo un estudio. En este, participaron 37 personas sanas, 37 pacientes con Alzheimer y 37 personas diagnosticadas con demencia frontotemporal.

La idea era comparar los cambios a nivel cerebral asociados a estos tipos de demencia y analizar sus efectos sobre las capacidades cognitivas. Para ello, los participantes fueron expuestos a una serie de formas geométricas estáticas, mostradas en la pantalla de una computadora.

Se esperaba que las personas sanas pudiesen pensar en otras cosas además de los estímulos, mientras que, los participantes con demencia mostraran ciertas dificultades para esto. Así, al preguntarles a los participantes sobre sus pensamientos durante la actividad, se encontró que los participantes sanos le dedicaron una buena parte del tiempo a pensar en otras cosas.

En este sentido, la mente de los participantes sanos vagó desde los estímulos, hasta otro tipo de pensamientos no relacionados. Por su parte, las personas con demencia frontotemporal se mantuvieron atadas a los estímulos que se les mostraron.

Específicamente, cuando se les pidió que reportaran sus pensamientos durante la tarea, manifestaron que no pensaban nada o que su atención se fijó únicamente en los estímulos. Por otro lado, las personas con Alzheimer reportaron pensamientos similares a los de los participantes sanos.

La demencia frontotemporal limita el pensamiento introspectivo

Las personas con demencia frontotemporal permanecen atadas en el presente, incapaces de pensar en el pasado o en el futuro.

La demencia frontotemporal es un tipo de demencia de inicio temprano que suele aparecer a los 40 años de edad. Su principal característica es una pérdida progresiva de las neuronas de los lóbulos frontales y/o temporales.

Esto significa que los pacientes con este tipo de demencia muestran un patrón de pensamientos excesivamente rígido que les impide pensar en soluciones alternativas a los problemas cotidianos. A su vez, este tipo de demencia compromete la capacidad de las personas de recordar su pasado o imaginar su futuro. En pocas palabras, es como si los pacientes permanecieran constantemente atados al presente.

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Ahora, dados los resultados del experimento, los investigadores sugieren que los daños neuronales pueden afectar las estructuras cerebrales asociados al pensamiento introspectivo. Asimismo, los hallazgos dan cuenta de cómo ciertos trastornos neurodegenerativos afectan de forma diferencial las capacidades de las personas.

Finalmente, los investigadores sugieren que estos resultados podrían inspirar el desarrollo de tratamientos específicos dependiendo del tipo de demencia que afecte a las personas, teniendo en cuenta sus diferentes efectos sobre sus capacidades.

Referencia: Hippocampal atrophy and intrinsic brain network dysfunction relate to alterations in mind wandering in neurodegeneration, (2019). https://doi.org/10.1073/pnas.1818523116

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