Hoy, 12 de febrero, el mundo conmemora el nacimiento de quien es quizás el biólogo pionero del mundo: Charles Darwin, uno de los grandes emancipadores de la historia, que con su obra liberó a personas y mentes de las cadenas impuestas por siglos de dogma e ignorancia.

Esto puede parecer una afirmación audaz, incluso atrevida, pero las ideas de Darwin liberaron a toda la humanidad de la ignorancia sobrenatural, al proponer con elegancia una teoría que explica toda la vida, incluida la vida humana: la teoría de la evolución por selección natural.

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Viaje crucial

Charles Robert Darwin nació el 12 de febrero de 1809 en Shrewsbury, ciudad de condado de Shropshire en Inglaterra. Fue el quinto de los seis hijos de Robert Darwin, un médico rural, y Susannah Wedgwood. Su abuelo fue Erasmus Darwin, un médico, inventor y poeta que estaba interesado en la evolución.

La teoría de laevolución de Darwin explica con elegancia toda la diversidad de vida, incluida la vida humana.

A la edad de 16 años, se fue a Edimburgo para estudiar medicina, pero abandonó después de dos años. Darwin luego se inscribió en el Colegio de Cristo en Cambridge para convertirse en un clérigo rural. Allí, desarrolló una pasión por coleccionar escarabajos y tuvo la suerte de conocer al profesor John Stevens Henslow, un renombrado naturalista.

No mucho después de que Darwin se graduó en Cambridge, el profesor Henslow lo reclutó para unirse a la expedición del H.M.S. Beagle, una nave de reconocimiento que pertenecía a la Marina Real británica.

El viaje tenía como objetivo realizar un estudio de tres años de las costas de América del Sur, Cabo Verde, Nueva Zelanda, Australia y el archipiélago de Galápagos. El Beagle zarpó el 27 de diciembre de 1831, y durante este viaje histórico, Darwin observó y registró cambios en los estratos geológicos y los habitantes naturales.

Recolectó huesos de fósiles, plantas y flores, y en particular, observó y registró sus estudios de la increíble fauna a la que tuvo acceso. Ese viaje fundamentó los cimientos de lo que sería el planteamiento más revolucionario de la época: la teoría de la evolución.

Una simple idea que explica la diversidad de la vida

Desde la publicación de su obra “Sobre el origen de las especies”, el 24 de noviembre de 1859, hasta nuestros días, la teoría de la evolución de Darwin ha sido reivindicada y expandida: ya no es posible, y no ha sido posible durante mucho tiempo, negar que la evolución por selección natural es un hecho.

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Más allá de mencionar las complejidades de la teoría de la evolución por selección natural, el concepto básico propuesto por Darwin es que los organismos cambian con el tiempo y los que mejor sobreviven se reproducen, transmitiendo a su descendencia las características que les permitieron sobrevivir y reproducirse.

Desde la publicación de su obra “Sobre el origen de las especies” hasta nuestros días, la teoría de la evolución de Darwin ha sido reivindicada y expandida.

Esta simple idea explica la complejidad y diversidad de la vida en la Tierra. Antes de Darwin, la increíble pluralidad y diversidad de la vida dio fundamento al dominio de las teorías creacionistas, las cuales explicaban la vida como la obra de un dios creador.

Darwin demostró que esto era falso, que para explicar la vida no era necesaria la intervención de un creador, y que en contraste, la complejidad adaptativa surgió a través un lento y gradual proceso evolutivo mediante la selección natural.

Como ejemplo, Darwin utilizó la selección artificial: a lo largo de los siglos, los humanos han creado una diversidad de razas de perros al elegir qué perros criaron y cuáles no, y por lo tanto qué características se transmitieron. Así es como de los lobos evolucionaron razas tan disímiles como los rottweilers y chihuahuas.

La idea que Darwin agregó fue que no es necesario que haya ningún agente, humano o de otro tipo, para hacer la selección. En la naturaleza, la selección es automática: aquellos organismos que tienen las mejores características para escapar de los depredadores, atrapar presas y reproducirse, son los que transmiten esas características, y con el paso de largos periodos de tiempo, se adaptan a sus entornos y estilos de vida.

El impacto de Darwin

Desde 1859, la teoría de Darwin se ha ampliado, sobre todo con la síntesis moderna neo-darwiniana de principios del siglo XX, que combinó la selección natural de Darwin con el descubrimiento de Gregor Mendel de las unidades de la herencia, lo que ahora se conoce como genes.

Uno de los muchos fósiles que Darwin recolectó en la Isla Galapagos.

Desde entonces se han expuesto nuevas ideas, y aunque ha sufrido algunas modificaciones, la teoría darwiniana permanece tan fuerte como siempre, lo que se debe en gran medida a la más básica de las razones: está en lo correcto.

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La vida y el trabajo de Darwin impactan continuamente la ciencia y la humanidad. Su descubrimiento de la selección natural como el mecanismo para la evolución, liberó el progreso científico de las limitaciones teológicas y allanó el camino para una comprensión más completa de nuestro lugar en el universo.

Sin el descubrimiento de la selección natural, los mayores logros en salud, filosofía y bienestar humano en los últimos doscientos años hubieran sido imposibles.

Si bien el notable impacto de Darwin en la biología, y en la ciencia en general, no puede ser subestimado, es su innegable deseo de llegar a la verdad a través del descubrimiento científico, su inquebrantable curiosidad por descubrir lo que estaba oculto y su férrea determinación, lo que hoy se conmemora y debe inspirar a toda la humanidad.

Referencias:

Charles Darwin and the Origin of Life. Origins of Life and Evolution of the Biosphere, 2009. https://dx.doi.org/10.1007%2Fs11084-009-9172-7

Charles Darwin’s Origin of Species, directional selection, and the evolutionary sciences today. Naturwissenschaften, 2009. https://dx.doi.org/10.1007/s00114-009-0603-0

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