Existe una popular afirmación que sostiene que el cuerpo humano se reemplaza completamente a nivel celular cada 7 años. Se trata de un planteamiento que ha captado la imaginación de muchas personas, y aunque tiene un fundamento veraz, no es del todo cierto.

Es cierto que las células individuales tienen una vida útil limitada y cuando mueren se reemplazan con células nuevas. Sin embargo, las células que conforman el cuerpo humano son innumerables, multifuncionales y completamente distintas entre sí.

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Analizando la edad celular

Eso implica que los diferentes tipos de células humanas se reemplazan a diferentes ritmos, lo que significa que el cuerpo humano está compuesto por células de diferentes edades.

No hay un período de tiempo específico durante el cual se pueda afirmar con precisión que todas las células del cuerpo han sido reemplazadas.

La gran mayoría de estas células se regeneran con bastante rapidez, lo que hace que la mayoría de las células en un cuerpo humano sean mucho más jóvenes que la edad del humano mismo.

Un estudio que intentó fechar las edades de varias células en un cuerpo humano realizado en año 2005, estimó que la edad promedio de una célula en el cuerpo humano es entre 7 y 10 años.

Estas afirmaciones han llevado a algunos a la conclusión de que cada célula en el cuerpo humano se reemplaza cada 7 a 10 años, una afirmación que comúnmente se considera verdadera, pero que es inexacta.

Lo que hay que dejar en claro es que la estimación se refiere a un promedio, una cifra que enmascara el hecho de que algunas células se renuevan en cuestión de horas, otras tardan mucho más, y otras no se regeneran durante toda la vida de una persona.

Luego de utilizar un método que permitió el análisis radiocarbónico de tipos de células individuales, los investigadores procedieron a cuantificar la edad de las células intestinales, las células del músculo esquelético y la materia gris de dos regiones del cerebro: la corteza cerebral y el cerebelo.

Diferentes ritmos

Los datos del estudio revelaron que la edad promedio de todas las células en el intestino fue de 10,7 años; las células epiteliales (que forman el exterior de los órganos y los vasos sanguíneos) se reemplazan, en promedio, cada 5 días, pero las células no epiteliales se renuevan cada 15,9 años.

El revestimiento del estómago se renueva cada pocos días, pero los huesos lo hacen una vez por década.

La edad promedio de las células en la materia gris del cerebelo (células que forman las neuronas y otras estructuras cerebrales), era casi tan antigua como el individuo, lo que implica que se forman cuando una persona tiene alrededor de dos años y permanece con ellas durante el resto de su vida.

En contraste, las células de la materia gris de la corteza occipital, cambian a un ritmo mucho más acelerado.

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Sorprendentemente, algunas otras células permanecen con la persona, literalmente, desde el embrión hasta la muerte, como las células que forman el núcleo central de la lente del ojo, que permanecen con la persona desde el desarrollo embrionario, hasta su muerte.

Estos valores demuestran que nunca habrá un período de tiempo durante el cual se pueda afirmar con precisión que todas las células del cuerpo han sido reemplazadas, incluso si una gran mayoría de ellas lo hubiera hecho en ese período de tiempo.

Por lo tanto, la afirmación de que el cuerpo de un humano se reemplaza a nivel celular cada 7 años, es falsa.

Referencia: Retrospective birth dating of cells in humans. Cell, 2005. https://doi.org/10.1016/j.cell.2005.04.028

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