Una cirugía cerebral no es un procedimiento sencillo. Además de tener que lidiar con las complejidades del cerebro, los médicos suelen mantener despiertos a los pacientes a fin de ejecutar una evaluación constante del progreso de la cirugía.

Así, mientras el cerebro está expuesto, los pacientes permanecen despiertos por su propia seguridad. En tanto esto ocurre, los médicos hablan con los pacientes e intentan distraerlos, para evitar que interfieran con la operación.

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Sin embargo, hay situaciones extraordinarias, en las que los médicos deben ir un poco más allá para calmar a los pacientes. Tal es el caso que te presentamos a continuación, en el que los médicos estimularon un área del cerebro de una paciente a fin de hacerla reír y disminuir sus niveles de ansiedad.

¿Por qué reír durante una cirugía cerebral?

El caso en cuestión, se trata del de una mujer que tuvo que someterse a una cirugía de cerebro abierto para tratar su epilepsia. Durante el procedimiento, tuvo que permanecer despierta por su propia seguridad. Mientras tanto, los médicos hablaban con ella, asegurándose de que no estaban interfiriendo con áreas cerebrales involucradas en el lenguaje.

Para lograr este objetivo, suelen usarse sedantes y distractores que, técnicamente, disminuyen los niveles de ansiedad de los pacientes. No obstante, esta estrategia no funciona en todos los casos, lo que implica un riesgo de que las personas tengan un ataque de pánico, se muevan o traten de llevar sus manos hacia el cerebro expuesto.

En este sentido, dadas las dificultades de esta mujer para calmarse, los médicos intentaron una estrategia innovadora: hacer reír a la paciente. Claro que, ante situaciones como esta, se necesita algo más que un buen chiste.

Por tanto, los médicos estimularon un área específica del cerebro que se extiende desde la parte frontal hasta la zona posterior, provocando risas en la paciente. De acuerdo a los médicos, la estimulación se tradujo en alivio y tranquilidad, lo que facilitó la comunicación durante la cirugía cerebral.

Lo curioso del caso es que, hasta el momento, se desconocía la función de esta área respecto a las emociones. Así, más adelante, los médicos sometieron a prueba este tipo de estimulación en otros dos pacientes con epilepsia.

De esta forma, se sugiere que la estimulación del giro cingulado podría desencadenar sensaciones de bienestar y disminuir la ansiedad.

Estimular la materia blanca podría promover la risa

Así se estimula el giro cingulado. Créditos; American Society for Clinical Investigation.

El giro cingulado es un área cerebral formada por materia blanca; esta última hace referencia a la agrupación de los axones neuronales. En particular, el giro cingulado tiene conexiones con muchas áreas cerebrales asociadas a la experiencia emocional.

Por lo general, al estudiar este fenómeno, los investigadores suelen centrarse en la materia gris, es decir, el área cerebral que contiene los cuerpos neuronales. En este sentido, hasta el momento no se tenía total certeza respecto al efecto de estimular la materia blanca.

De esta manera, los investigadores han pensado por mucho tiempo que la materia blanca solo participaba en el control de los músculos de los labios asociados a la risa, dejando de lado las emociones. Ahora, los investigadores descubrieron que estimular la materia blanca influye sobre las emociones, logrando que las personas rían genuinamente, como el caso de la mujer expuesto anteriormente.

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No obstante, otros científicos sugieren tener prudencias teniendo en cuenta que la materia blanca se relaciona con varias estructuras cerebrales, lo que dificultaría el proceso de entender el origen de las señales. Además, en uno de los casos sujetos a prueba, se observó que la estimulación tenía un efecto secundario temporal sobre la memoria del paciente.

Aún así, se trata de un descubrimiento innovador que podría inspirar el desarrollo de tratamientos contra la ansiedad y la depresión. Por tanto, se esperan otros estudios que amplíen la línea de investigación.

Referencia: Cingulum stimulation enhances positive affect and anxiolysis to facilitate awake craniotomy, (2019). https://doi.org/10.1172/JCI120110

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