La mayoría de las personas, cuando enfrentan un proceso de enfermedad, suelen sentir que tienen más sueño de lo normal. Sin embargo, hasta el momento se desconocían los mecanismos biológicos y genéticos subyacentes a este fenómeno.

Ahora, luego de un análisis genético realizado con mosquitas de la fruta, un equipo de investigadores ha identificado un gen que puede ser responsable de que sintamos más sueño cuando estamos enfermos.

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El sueño favorece la recuperación del organismo

El sueño es uno de los procesos psicobiológicos más importantes para el ser humano; no por nada pasamos aproximadamente un tercio de nuestras vidas durmiendo. En este sentido, se ha demostrado que mientras dormimos el organismo se recupera.

Esto es especialmente cierto cuando nos enfermamos. Por esta razón, nos da más sueño de lo normal cuando estamos enfermos. Sin embargo, hasta el momento se desconocían las causas biológicas y genéticas de este fenómeno.

Sobre este tema, recientemente, un equipo de científicos de la Universidad de Pensilvania, en Estados Unidos, se propuso analizar los factores genéticos que influyen sobre el sueño. Para ello, se llevó a cabo un análisis genético de mosquitas de la fruta.

Estos insectos, si bien forman parte de una especie sustancialmente distinta al ser humano, comparten al menos un 50% de las secuencias proteínicas con el hombre. Adicionalmente, se ha demostrado que más del 70% de los genes asociados a enfermedades humanas, se corresponden con el código genético de las mosquitas de la fruta.

En la misma línea, estudios sugieren que estos insectos comparten las características fundamentales del sueño con los mamíferos. Por ejemplo, se ha observado que las mosquitas de la fruta tienen un ciclo circadiano de 24 horas semejante al del ser humano. Por tal razón, las mosquitas de la fruta representan un importante modelo genético para comprender el sueño humano.

En el caso que nos atañe, los investigadores privaron a las mosquitas de la fruta del experimento de sus descansos regulares tras lo que enfermaron. Luego, se observó que un gen, llamado nemuri, se empezó a estimular y sobreexpresar en un área cerebral asociada al sueño. Esto incrementó la somnolencia en los insectos. Por su parte, en ausencia del gen, las mosquitas se despertaban con mayor facilidad.

Este es el gen responsable de la somnolencia cuando estamos enfermos

El sueño es un mecanismo protector que nos ayuda a recuperarnos cuando estamos enfermos.

A modo de síntesis, los investigadores identificaron un gen, denominado nemuri, que incrementa la somnolencia de las mosquitas de la fruta ante condiciones de enfermedad. Específicamente, el gen nemuri se encarga de codificar una proteína antibacteriana que se activa como parte de las respuestas inmunológicas durante una infección.

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Sin embargo, tal como se demostró, su sobreexpresión a nivel cerebral incrementa la somnolencia y prolonga el sueño. Por tanto, se concluye que este gen promueve el descanso ante enfermedades, a fin de favorecer la recuperación del organismo. Esto aporta evidencias que apuntan a la relación entre el sueño y el funcionamiento del sistema inmunológico.

Finalmente, los investigadores se han propuesto continuar analizando el fenómeno y descubrir si realmente esto ocurre en el ser humano. Asimismo, se persigue el objetivo de comprender los mecanismos a partir de los cuales el gen nemuri promueve el sueño.

Referencia: A sleep-inducing gene, nemuri, links sleep and immune function in Drosophila, (2019). https://doi.org/10.1126/science.aat1650

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