Afortunadamente, los pandas ya no están en peligro de extinción. Sin embargo, hasta hace algunos años, estos curiosos mamíferos estaban seriamente amenazados de desaparecer de la faz del planeta. Esto debido a varias razones, tal como lo restringido de su hábitat y sus estrictos patrones de alimentación.

En este caso, los pandas gigantes modernos, son endémicos del sotobosque de ciertas montañas en el suroeste de China, donde subsisten únicamente a base de bambú. Sin embargo, siguiendo los resultados de un estudio reciente, los pandas antiguos tenían una dieta más variada y compleja.

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Los pandas del pasado tenían una dieta más variada

La dieta de los pandas modernos se compone exclusivamente de bambú.

Los pandas que conocemos actualmente se alimentan exclusivamente de bambú. De hecho, estos animales han evolucionado en atención a sus estrictos hábitos de alimentación. En este sentido, sus dientes, cráneo y músculos, además de sus extremidades, han desarrollado características especiales que les permiten agarrar y sostener los resistentes y fibrosos tallos de esta planta.

Sin embargo, recientemente, un equipo de científicos sugiere que, en el pasado, las especies antiguas de panda, actualmente extintas, tenían patrones de alimentación más variados y complejos.

Determinar la dieta de los animales extintos no es una tarea sencilla. No obstante, al analizar la composición de los isotopos estables en los dientes, el pelaje y los huesos de los animales, es posible saber cuáles eran sus alimentos acostumbrados; incluso, este procedimiento funciona con restos fósiles.

Precisamente esto fue lo que hicieron los investigadores al analizar el colágeno óseo de pandas modernos y compararlo con muestras de pandas antiguos. Específicamente, se compararon muestras de pandas modernos con muestras de los restos de 12 de otras variedades extintas de estos mamíferos, recolectados en siete sitios arqueológicos en china.

¿Pandas carnívoros?

Se sugiere que los pandas tienen un pasado carnívoro.

Tras analizar los datos correspondientes, se descubrió que los pandas antiguos y modernos son isotópicamente distintos entre sí. Estos resultados apuntan a diferencias sustanciales respecto a sus patrones de alimentación.

Adicionalmente, se observaron importantes variaciones entre las muestras obtenidas de los pandas extintos. Por tanto, los investigadores infieren que su hábitat era hasta tres veces más amplio que el de los pandas modernos.

A partir de ello, se concluye que los pandas antiguos tenían patrones de alimentación más variados, semejantes a otros mamíferos con los que comparten su entorno. En este caso, se plantea que su dieta incluía otros alimentos adicionales al bambú.

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En este sentido, todo parece indicar que la dieta de estos animales evolucionó en dos etapas. La primera, en la que los pandas dejaron de ser carnívoros u omnívoros para incluir más plantas en su dieta. Por su parte, en la segunda etapa, la dieta se especializó exclusivamente en bambú.

Finalmente, los investigadores se han planteado recolectar y analizar más muestras de estos animales en diferentes etapas de la historia, a fin de determinar exactamente en qué momento su dieta se especializó a lo que conocemos actualmente.

Referencia: Diet Evolution and Habitat Contraction of Giant Pandas via Stable Isotope Analysis, (2019). https://doi.org/10.1016/j.cub.2018.12.051

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