La mayoría de las personas pueden reconocer instantáneamente el rostro de una celebridad o el rostro de un viejo amigo de la universidad, incluso después de haber transcurrido décadas. Del mismo modo, muchas personas pueden sentir el estado de ánimo de una persona sólo por la expresión facial.

A pesar de una investigación intensiva, cómo el cerebro realiza estas tareas sigue siendo un gran misterio.

Nuestros cerebros revelan nuestras elecciones incluso antes de que nos demos cuenta de ellas

Respuesta selectiva

Pero el resultado de un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Bar-Ilan, en Tel Aviv, Israel, aporta una pieza importante en este rompecabeza, al identificar por primera vez las neuronas en la corteza visual humana que responden de manera selectiva a las caras.

El estudio identifica por primera vez las neuronas en la corteza visual humana que responden selectivamente a las caras.

Los investigadores demostraron que las neuronas en la corteza visual en las proximidades de un área llamada la cara fusiforme, responden mucho más fuertemente a las caras que a los paisajes u objetos.

A principios de la década de 1970, investigadores descubrieron que las neuronas en la corteza visual de los monos macacos respondían a las caras. En los seres humanos, la actividad selectiva de la cara ha sido ampliamente investigada. Sorprendentemente, las neuronas faciales en la corteza visual temporal posterior no se han podido identificar antes en humanos.

Pero los investigadores tuvieron una inusual oportunidad de registrar la actividad intracraneal de múltiples unidades en un paciente con epilepsia cerca del área de la cara fusiforme, identificando 2 unidades con respuesta altamente selectiva a las imágenes estáticas de caras conocidas (famosas) y desconocidas.

En un experimento adicional, las neuronas mostraron una selectividad facial a los rostros humanos y animales que aparecieron dentro de una película.

Probablemente las llamadas “células de Jennifer Aniston”, neuronas en el lóbulo temporal medial que responden a las imágenes de una persona específica, sean las neuronas más conocidas que responden a las caras.

Son muy diferentes

Pero las neuronas en la corteza visual identificadas en este estudio son muy diferentes de las neuronas en el lóbulo temporal medio. Primero, las neuronas en la corteza visual responden enérgicamente a cualquier tipo de rostro, independientemente de la identidad de la persona.

Las neuronas identificadas responden mucho más fuertemente a las caras que a los paisajes u objetos.

En segundo lugar, responden mucho antes. Específicamente, se pudo observar una fuerte respuesta dentro de los 150 milisegundos, contados desde el momento en que se mostró la imagen, mientras que las células de Jennifer Aniston generalmente toman 300 milisegundos o más en responder.

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A los autores del estudio les resulta realmente emocionante que después de casi medio siglo desde el descubrimiento de las neuronas faciales en los monos macacos, ahora sea posible demostrar neuronas similares en los humanos.

Los resultados obtenidos proporcionan información única sobre el funcionamiento del cerebro humano a nivel celular durante el procesamiento facial.

Referencia: Face-selective neurons in the vicinity of the human fusiform face área. Neurology, 2019. https://doi.org/10.1212/WNL.0000000000006806

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