Por muchos años la edad de los anillos de Saturno ha sido fuente de debate. Algunos investigadores piensan que se formaron junto con el planeta hace unos 4.500 millones de años, mientras que otros sugieren que los anillos son mucho más jóvenes.

Pero un reciente estudio parece poner fin a esta controversia al encontrar que los icónicos anillos de Saturno se formaron hace entre 10 y 100 millones de años. Desde la perspectiva de nuestro planeta, eso significa que los anillos de Saturno se formaron durante la era de los dinosaurios.

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Gravedad, masa, edad

Antes de que la sonda espacial Cassini finalizara su misión zambulléndose en la atmósfera de Saturno, realizó una maniobra de vuelo que se conoció como “el gran final”, durante la cual, la nave completaría un trayecto de 22 órbitas entre los anillos y el planeta.

Los investigadores llegaron a la conclusión de que los distintivos anillos de Saturno tienen sólo entre 10 a 100 millones de años.

Durante seis de los cruces de Cassini entre Saturno y sus anillos a altitudes de aproximadamente 2.600 a 3.900 kilómetros sobre las nubes del planeta, los científicos monitorearon el enlace de radio entre la nave espacial y la Tierra.

Así como la sirena de una ambulancia suena más aguda cuando el vehículo se dirige hacia una persona, y más bajo a medida que se aleja, las señales de radio se alargan en longitud de onda a medida que su fuente se aleja de la Tierra, y se acorta a medida que se mueve hacia ella, lo que se conoce como efecto Doppler.

Antes de que la nave espacial cumpliera su misión en septiembre de 2017, dejó que las fuerzas gravitacionales la arrastraran. La fuerza de la gravedad de un cuerpo depende de su masa, y al analizar el efecto gravitacional en Cassini, el equipo de la misión pudo medir la gravedad, y de allí deducir la masa de Saturno y sus anillos.

Más jóvenes de lo pensado

Las estimaciones anteriores basadas en datos de los sobrevuelos de la nave Voyager, de principios de la década de los ochenta, sugerían que la masa de los anillos era de unos 28 billones de toneladas métricas, pero estas nuevas estimaciones sugieren que la masa de los anillos es de unos 15,4 millones de toneladas métricas.

Luego de analizar el efecto gravitacional en la sonda espacial Cassini, los investigadores pudieron determinar la masa de los anillos y deducir su edad.

Después de descubrir que los anillos tienen una masa bastante baja, llegaron a la conclusión de que los distintivos anillos de Saturno tienen sólo entre 10 a 100 millones de años. Esto es mucho más joven que el planeta mismo, que se estima que tiene 4.500 millones de años.

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Si bien esta investigación revela la edad de los anillos de Saturno, no explican cómo o por qué se formaron tan recientemente.

Al respecto, el investigador Luciano Iess, catedrático en el Departamento de Ingeniería Mecánica y Aeroespacial de la Universidad Sapienza de Roma y coautor del estudio, expresó:

“Un evento catastrófico como una colisión me parece la explicación más obvia, pero también puede haber problemas con eso. El origen de los anillos debe ubicarse en el contexto más amplio de la dinámica del sistema de Saturno.”

Referencia: Measurement and implications of Saturn’s gravity field and ring mass. Science, 2019. https://doi.org/10.1126/science.aat2965

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