Créditos: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO.

Tal como se ha reportado en notas anteriores, la presencia de agua líquida en Marte sigue siendo un tema de debate. Aun así, es bien sabido que este planeta alberga grandes cantidades de hielo.

En este sentido, en Marte se encuentran cráteres repletos de hielo que adornan su superficie. Al respecto, recientemente, tras la misión Mars Express, la Agencia Espacial Europea ha revelado unas impresionantes imágenes del cráter Korolev repleto de hielo

Si el agua es cristalina, ¿por qué el hielo generalmente es turbio y nublado?

Un cráter repleto de hielo en Marte

Esta es la imagen capturada por Mars Express. Créditos: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Igual que la Tierra, Marte tiene estaciones. Así, tal como ocurre en nuestro planeta, las estaciones más calientes se traducen en el derretimiento del hielo. Sin embargo, esto no ocurre en el cráter Korolev, pues el hielo allí depositado se mantiene consta mente congelado.

El cráter Korolev se trata de un agujero en la superficie del planeta rojo de 81,4 kilómetros de profundidad, ubicado al sur de las dunas de Olympia Undae, en el casquete polar norte. Este cráter es el resultado del impacto masivo de un meteorito en el mencionado planeta. Así, recibe su nombre de manos de un ingeniero de cohetes soviético llamado Sergei Korolev.

Una característica particular de este cráter es que se encuentra lleno, casi hasta el borde, de un hielo prístino que no se derrite a lo largo del año, a pesar de las caldas temperaturas. Esto se debe a que el cráter es un tipo de formación geológica conocida como “trampa fría”.

Específicamente, el cráter Korolev tiene una profundidad aproximada de dos kilómetros debajo del borde. Desde su interior, se superpone un cúmulo de hielo que posee 1,8 kilómetros de espesor y 60 kilómetros de diámetro. Esto significa que el cráter alberga unos 2.200 kilómetros cúbicos de hielo aproximadamente.

Entonces, cuando el aire de Marte se desplaza sobre el hielo allí contenido, se enfría y cae debajo de la superficie. Así, se produce una capa de aire frío que se encuentra sobre el hielo. Teniendo en cuenta que el aire no conduce el calor eficientemente, esta capa de aire frio funciona como un aislante que protege el hielo del calor.

Por esta razón, el hielo logra mantener su estado durante las estaciones marcianas. Esto mismo ocurre en un cráter cercano, llamado Louth, de apenas 36 kilómetros de diámetro.

Se esperan más imágenes del planeta rojo

Este es el mapa topográfico del cráter Korolov. Créditos: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO.

Recientemente, la Agencia Espacial Europea ha publicado unas impresionantes imágenes del cráter Korolev repleto de hielo. Todo esto, gracias a la misión espacial Mars Express, que celebra su cumpleaños número 15 en la órbita del planeta rojo el próximo 25 de diciembre.

Así, como parte de su exploración, el año pasado, la sonda espacial realizó varias pasadas sobre el cráter en cuestión, capturando increíbles fotografías con su cámara estéreo de alta resolución DSLR.

Posteriormente, estas imágenes fueron procesadas, mostrando el cráter en todo su esplendor, gracias a una fotografía con una resolución aproximada de 21 metros por pixel.

Esto fue aprovechado por los investigadores para crear un mapa topográfico codificado por colores que permite estudiar las elevaciones del cráter y las llanuras circundantes. En este sentido, es importante aclarar que la imagen en cuestión fue posible gracias a la composición de cinco fotos distintas, cada una capturada durante una órbita separada a través de Marte.

Finalmente, los investigadores están a la espera de más imágenes como esta que nos permitan conocer un poco más sobre este misterioso planeta de nuestro Sistema Solar.

Referencia: European Space Agency, (2018). Mars Express gets festive: A winter wonderland on Mars.

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