En este nuevo ecosistema pueden encontrarse especies nunca antes vistas. Créditos: Schmidt Ocean Institute.

Por curioso que parezca, la superficie de la Tierra es menos conocida que la de la Luna. Un área especialmente misteriosa para los científicos es el fondo del océano. En este sentido, recientemente, un equipo de investigadores ha descubierto un nuevo campo de respiraderos hidrotermales en el fondo oceánico que representa un ecosistema como ningún otro conocido hasta la fecha.

Este ecosistema, que representa el hogar de especies nunca antes vistas, recibe el nombre de Jaich Maa y se ubica en la Cuenca de Pescadero, en el extremo sur del Golfo de California, a 3.800 metros de profundidad.

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El fondo del océano aún alberga muchos secretos

Los respiraderos hidrotermales son grietas en el fondo del océano que liberan el calor producto de la vida subterránea, especialmente de la actividad volcánica. Estos ecosistemas representan un ambiente rico en nutrientes para la vida marina. En especial, en los respiraderos hidrotermales, las bacterias que se alimentan de la energía química producida por el sulfuro de hidrógeno, son realmente abundantes.

Esto implica que hay grandes poblaciones de otros animales que se alimentan de estas bacterias; de esta forma, se conforman ecosistemas ricos en especies con cualidades únicas. Sin embargo, el campo de respiraderos hidrotermales recién descubierto, posee cualidades que le hacen especial.

Allí se ubican múltiples montículos de calcita de hasta 25 metros que ventilan fluidos a temperaturas que pueden alcanzar hasta los 290 grados Celsius. Uno de estos montículos, llamado Tay Ujaa, vierte fluidos hidrotermales hacia arriba en un estanque al revés.

Teniendo en cuenta que estos fluidos pueden alcanzar los 290 grados C. y, el agua de mar con la que establecen contacto es de solo 2 grados C., se producen índices de refracción que hacen parecer que el agua brilla.

De allí parte el nombre de este campo. Jaich Maa puede traducirse como “metal líquido”, en el idioma de los antiguos aborígenes que vivían en las zonas aledañas a México.

Encuentran un ecosistema con características únicas en el fondo del océano

Esta es una de las cavernas que se encuentran en este nuevo ecosistema. Créditos: Schmidt Ocean Institute.

A pesar de que este campo de respiraderos hidrotermales se encuentra en el planeta Tierra, no es un lugar precisamente hospitalario. Los niveles de oxígeno son ínfimos, las temperaturas son extremas y los niveles de presión oceánica son prácticamente inaguantables. En este caso, el descubrimiento ha sido posible gracias a los avances en el campo de la tecnología robótica.

Así, el despliegue de tecnología ha permitido descubrir una gran abundancia de vida marina, incluyendo especies que jamás se habían observado en ecosistemas como este. En este sentido, algunas especies dominantes observadas fueron los gusanos tubulares Osasisia, anémonas y gusanos de escala azul brillantes.

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No solo las comunidades biológicas llamaron la atención de los científicos. En el caso particular, se observaron comportamientos entre las especies nunca antes vistas. Por ejemplo, se descubrieron interacciones únicas entre dos gusanos de escala. No obstante, se requieren más investigaciones con el objetivo de catalogar las nuevas especies y comprender los nuevos comportamientos observados.

Finalmente, los investigadores encontraron que debajo de este campo existe un complejo flujo de magma, que requiere ser investigado como parte de este nuevo ecosistema. A continuación, podemos ver impactantes imágenes de este nuevo ecosistema en el fondo del océano:

Referencia: Shepard, b. (2018). Interdisciplinary investigation of a new hydrothermal vent field. Schmidt Ocean Institute

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