Una de las imágenes más impresionantes de la biodiversidad del planeta Tierra la podemos encontrar en los arrecifes de coral. Allí podemos encontrar múltiples especies de peces con  vistosos patrones de color que coexisten en un mismo ecosistema.

Sin embargo, hasta el momento, los científicos no tenían claro por qué algunas especies de peces de arrecife estrechamente relacionadas pueden mostrar patrones de color muy distintos entre sí.

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Ahora, recientemente, un equipo de investigadores adscritos al Centro de Excelencia ARC para estudios de Arrecifes de Coral, de la Universidad James Cook, parece haber resuelto el misterio.

Diferentes variedades de peces mariposa pueden mostrar patrones de color muy distintos entre sí

A pesar de ser de la misma especie, los peces mariposa pueden mostrar patrones de color muy distintos entre sí.

Con el objetivo de comprender por qué algunas especies de peces de los arrecifes de coral muestran patrones de colores muy distintos entre sí, a pesar de estar estrechamente relacionadas, un equipo de investigadores se dedicó a evaluar la apariencia de 42  variedades de la especie de peces mariposa.

Para ello, se emplearon fotografías a color de alta resolución, lo que les permitió cuantificar y analizar los patrones de color de los miembros de esta especie de peces. En la misma línea, los investigadores descubrieron cómo el desarrollo de estos patrones de color se han visto influenciados por procesos evolutivos.

En líneas generales, se encontró que en los arrecifes de coral donde las variedades de peces mariposa estrechamente relacionadas entre sí se superponen, las diferencias entre los patrones de color entre estas distintas variedades se hacen más pronunciadas.

Esto significa que, durante miles de millones de años, los peces mariposa han evolucionado para desarrollar una mayor diversidad de marcas visuales cuando diferentes variedades de la misma especie coexisten en el mismo espacio geográfico. Al respecto, los investigadores plantean que esta sería la primera vez que se logra demostrar que la ubicación geográfica puede predecir las diferencias de color entre miembros estrechamente relacionados de especies de peces marinos.

Los patrones de color dependen de la ubicación geográfica de los peces

En la medida en la que más variedades de peces mariposa coexistan en un mismo lugar, desarrollarán patrones de color más distintos entre sí.

Tras analizar imágenes de alta resolución de diferentes variedades de peces mariposa, los investigadores descubrieron que, en la medida en la que aumenta la diversidad de esta especie en un mismo espacio geográfico, estos animales desarrollan patrones de color distintivos entre sí. Lo más curioso del caso es que se observó que esto solo ocurre cuando ambas especies tienen un rango de tamaño similar.

Asimismo, se descubrió que cuando el rango de una especie es mucho mayor que el de especies vecinas, los patrones se invierten. Esto quiere decir que los patrones de colores de las especies superpuestas son más similares.

Teniendo esto en cuenta, los investigadores plantean que las diferencias entre los patrones de color pueden evolucionar dependiendo de la localización geográfica de las especies.

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En la medida en la que una mayor cantidad de variedades de la especie de peces mariposas coexisten de forma estrecha, desarrollaran patrones de color marcadamente más distintos que si vivieran en lugares más distantes. Esto ayudaría a los miembros de una variedad particular a distinguirse de especímenes de otra variedad estrechamente relacionada.

Finalmente, los investigadores concluyen que las diferencias de los patrones de color entre los peces pueden evolucionar de forma muy rápida o permanecer estables durante miles de años; esto se debe a que el proceso evolutivo depende de múltiples factores, como la ubicación geográfica.

Referencia: Colour pattern divergence in reef fish species is rapid and driven by both range overlap and symmetry, (2018). https://doi.org/10.1111/ele.13180

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