Aunque la actividad humana ha alterado en gran medida el control de los grandes herbívoros, con consecuencias para la biodiversidad que aún no se han entendido completamente, la acción de los animales de pastoreo juega un papel crítico en la determinación de la estructura y el funcionamiento de la mayoría de los ecosistemas.

Una teoría actual predice que, en un entorno de alta productividad, los animales herbívoros ayudan a dar forma a los ecosistemas, al cercenar las plantas dominantes que podrían sofocar otras plantas, mejorando así la biodiversidad; sin embargo, en un contexto de baja productividad, tiene el efecto opuesto.

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Una hipótesis alternativa

De ese planteamiento se desprende claramente que la productividad es un factor determinante en la ecuación. En este sentido, los resultados de un estudio realizado por un grupo internacional de investigadores, puede introducir cambios fundamentales en esa premisa.

La acción de los animales de pastoreo juega un papel crítico en la determinación de la estructura y el funcionamiento de la mayoría de los ecosistemas.

El investigador Todd Palmer, biólogo afiliado a la Universidad de Florida y miembro del equipo que realizó el estudio, explicó:

“Las grandes poblaciones de herbívoros están disminuyendo en los ecosistemas de todo el mundo, por lo que entender cómo estas disminuciones pueden afectar la biodiversidad es realmente importante”.

Luego de analizar los datos de 252 estudios de exclusión de herbívoros grandes, los investigadores plantean una hipótesis alternativa: los cambios inducidos por los animales herbívoros en el entorno competitivo, determinan la respuesta de la biodiversidad de las plantas, independientemente de la productividad.

Los análisis revelaron que los efectos de los animales de pastoreo en la biodiversidad podrían predecirse al comprender el impacto que tiene la acción de los animales herbívoros en el dominio de las plantas.

Panorama competitivo

Cuando los animales de pastoreo redujeron la dominación al alimentarse de abundantes especies que gozaban de su preferencia, aumentó la biodiversidad al liberar recursos para otras especies de plantas menos dominantes.

Entender como las grandes poblaciones de herbívoros afecta la biodiversidad es realmente importante.

Sin embargo, en las áreas donde las especies de plantas predominantes eran desagradables a los animales, los herbívoros aumentaron su dominio al alimentarse de las especies raras que resultan aceptables a sus gustos, reduciendo así la biodiversidad.

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Los investigadores señalan que los hallazgos amplían la teoría al identificar el cambio en el dominio de la comunidad y, por lo tanto, el panorama competitivo, como el mecanismo principal y generalizable que subyace a la respuesta de la biodiversidad a la herbivoría.

De este modo, esta investigación toma algunos pasos importantes en aclarar las consecuencias para las comunidades ecológicas circundantes de la cada vez más acentuada disminución de poblaciones de herbívoros a nivel global.

Referencia: Change in dominance determines herbivore effects on plant biodiversity. Nature Ecology & Evolution, 2018. https://doi.org/10.1038/s41559-018-0696-y

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