Un síntoma clásico de un shock anafiláctico implica dificultades para respirar.

Las alergias son afecciones comunes que afectan a miles de personas alrededor del mundo; sin embargo, mientras algunas alergias pueden ser bastante inocuas, otras pueden resultar fatales. En este sentido, una reacción alérgica puede desencadenar un shock anafiláctico que potencialmente podría ocasionar la muerte.

A pesar de que las alergias son tan comunes en la población, hasta el momento no se tiene una comprensión absoluta de los mecanismos que subyacen a las respuestas anafilácticas. Al respecto, una investigación reciente ha develado el proceso a partir del cual el organismo reacciona a sustancias alérgenas, desencadenando reacciones anafilácticas potencialmente letales.

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¿Por qué las alergias pueden ser fatales?

Las alergias se corresponden con respuestas inapropiadas del sistema inmunológico ante sustancias particulares, como el maní, los mariscos y las picaduras de insectos. Específicamente, el organismo identifica dichas sustancias como potencialmente dañinas y emprende respuestas para combatirlas. Cuando estas respuestas inmunológicas son graves, se les conoce como reacciones anafilácticas.

Las respuesta anafilácticas son especialmente peligrosas; entre sus síntomas se incluyen náuseas, vómitos, dificultades para respirar, erupciones cutáneas y, en general, un estado de shock que paraliza al organismo. Si estas respuestas no son atendidas de inmediato, las personas pueden perder el conocimiento y morir.

De esta manera, a los pocos minutos luego de la exposición a la sustancia alérgena, el sistema inmune puede dispararse, desencadenando el shock anafiláctico. Sobre esto, hasta ahora se sabía que unas células inmunológicas, llamadas mastocitos, estaban relacionadas con estas respuestas.

Al detectar los alérgenos, los mastocitos liberan sustancias inflamatorias, como las histaminas, que forman parte de los mecanismos de defensa del organismo. Sin embargo, hasta el momento no se tenía claridad respecto a la detección de los alérgenos por parte de los mastocitos. Para investigar esto, un equipo de investigadores disminuyó las cantidades de distintos tipos de células inmunológicas en ratones y, posteriormente, fueron expuestos a toxinas para inducir respuestas inmunitarias.

Este es el mecanismo detrás de las respuestas anafilácticas

En cuestión de minutos, una reacción alérgica puede ser devastadora.

Tras llevar a cabo el experimento, los investigadores observaron que los mastocitos, por sí mismos, no detectan la presencia de las sustancias alérgenas. No obstante, al reducir la cantidad de células dendríticas, otras células del sistema inmunológico, se anularon los síntomas anafilácticos. Esto significa que el mecanismo de comunicación se logra gracias a este tipo de células.

En este sentido, se descubrió que las células dendríticas son las responsables de detectar los alérgenos; cuando esto ocurre, comunican su presencia a los mastocitos que se encuentran cerca. Específicamente, el proceso de detección incluye la absorción del alérgeno por parte de la célula dendrítica, donde es internalizado y procesado, para luego presentar la información a las células T del sistema inmunológico de forma que empiecen su trabajo de defensa.

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En pocas palabras, las células dendríticas toman los alérgenos de los vasos sanguíneos, los procesan y envían la información a partir de sus microvesículas, unas pequeñas burbujas que brotan de su superficie. De esta manera, la comunicación es más rápida y efectiva, pues los mastocitos se activan abarrotando el organismo de histaminas y otras sustancias inflamatorias, lo que inicia el shock anafiláctico.

No obstante, es importante tener en cuenta que el proceso podría ser diferente en los seres humanos, por lo que deben llevarse a cabo más estudios. Sin embargo, los resultados representan un avance que podría traducirse en el desarrollo de mejores métodos para tratar este tipo de reacciones alérgicas.

Referencia: Perivascular dendritic cells elicit anaphylaxis by relaying allergens to mast cells via microvesicles, (2018). https://www.doi.org/10.1126/science.aao0666

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