Muchas personas alrededor del mundo sufren de dolor crónico en la parte baja de la espalda; para tratar este padecimiento, existen múltiples alternativas, como intervenciones quirúrgicas y rehabilitación física; sin embargo, estas estrategias no suelen ser totalmente efectivas. Otra opción gira en torno al uso de medicamentos opioides, pero estos están asociados a efectos secundarios que pueden ser devastadores.

De esta manera, es clara la necesidad en torno a nuevos tratamientos para el dolor lumbar crónico; sobre la base de esto, un equipo de investigadores sugiere que la estimulación eléctrica transcraneal podría ser efectiva para aliviar este malestar.

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Las causas del dolor crónico aún no están claras para la ciencia

El dolor crónico es una de las principales causas de discapacidad entre las personas; no obstante, no se tiene claridad respecto a las causas de este padecimiento; esto se traduce en que los tratamientos pueden no ser tan efectivos como se esperaría. Sobre este problema, los especialistas se han centrado en las causas periféricas del malestar; a modo de ilustración, se plantea que los dolores lumbares son causados por defectos en los nervios de la parte inferior de la columna vertebral; por tanto, los tratamientos se dirigen a atacar dichas instancias.

No obstante, algunos investigadores están convencidos de que las causas del dolor crónico pueden estar ocultas en el funcionamiento de las redes neuronales a nivel cerebral; de acuerdo a estos planteamientos, el dolor es el resultado de rutinas neuronales. Es decir, se sugiere que el dolor crónico es causado por determinados patrones de actividad neuronal. De hecho, diversas investigaciones han demostrado que las personas con dolor crónico muestran ondas cerebrales anormales.

Funcionamiento cerebral y dolor crónico

Existen distintos tipos de ondas cerebrales, asociadas a diferentes estructuras del cerebro que se activan ante actividades particulares. De esta manera, las ondas cerebrales pueden cambiar dependiendo de si estamos en un estado de vigilia o en reposo. Un tipo particular de ondas cerebrales son las llamadas oscilaciones alfa; estas ondas son característicos de un estado de relajación.

Teniendo esto en cuenta, un equipo de investigadores se propuso investigar si el dolor crónico era el resultado de deficiencias respecto a este tipo de ondas cerebrales en la corteza somatosensorial. Adicionalmente, se plantearon la posibilidad de modificar estas ondas con estimulación eléctrica transcraneal a fin de evaluar si esto aliviaba el malestar.

La estimulación eléctrica transcraneal ofrece buenos resultados al aliviar el dolor lumbar crónico

Para llevar a cabo la investigación, los científicos trabajaron con 20 personas con dolor lumbar crónico; así, cada participante se expuso a dos sesiones de 40 minutos de estimulación eléctrica transcraneal. En estas sesiones, se les colocaron electrodos en el cuero cabelludo y se les aplicó estimulación eléctrica dirigida a la corteza somatosensorial. Por otro lado, se usaron sesiones placebo, en los que se simuló la aplicación de la estimulación, a fin de tener un control de comparación.

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De esta manera, los investigadores observaron que, efectivamente, la estimulación eléctrica transcraneal tiene el potencial de aliviar el dolor crónico; en este sentido, todos los pacientes reportaron una disminución significativa del malestar asociado.  De hecho, tras una sola sesión, los participantes manifestaron no sentir dolor alguno.

Por tanto, los investigadores concluyen que la estimulación eléctrica transcraneal puede ser un método efectivo para reducir el dolor crónico; este sería un tratamiento sumamente prometedor, ya que se trata de un método sencillo, efectivo y de bajo costo que, además, no implica efectos secundarios no deseados. Finalmente, los investigadores se han propuesto realizar otros estudios a fin de evaluar los efectos de más sesiones de tratamiento, durante un periodo de tiempo más prolongado.

Referencia: Identifying and Engaging Neuronal Oscillations by Transcranial Alternating Current Stimulation in Patients with Chronic Low Back Pain: A Randomized, Crossover, Double-Blind, Sham-Controlled Pilot Study, (2018). https://doi.org/10.1016/j.jpain.2018.09.004

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