Créditos: Durham University, Medical Detection Dogs, & London School of Hygiene & Tropical Medicine.

Desde su domesticación, el perro ha demostrado su gran valor para la especie humana; así, podemos encontrar perros asistiendo a los humanos en diversas labores, desde apagar incendios, cumplir labores policiales, acompañar en terapias de rehabilitación, entre otras.

Ahora, un equipo de investigadores ha logrado entrenar perros para detectar malaria en los seres humanos; esto podría ayudar a mejorar las estrategias para evitar que se propague esta enfermedad mortal.

Los perros podrían ayudar en la lucha contra la malaria

Créditos: Durham University, Medical Detection Dogs, & London School of Hygiene & Tropical Medicine.

La malaria es una enfermedad potencialmente mortal que afecta al organismo humano cuando este es infectado por un parásito transmitido por mosquitos hembra de la especie Anopheles. Si bien esta enfermedad puede prevenirse y es curable, en ocasiones puede ocasionar la muerte; esto cobra especial importancia en países pobres, donde el acceso a los servicios es deficiente y no hay campañas de prevención adecuadas.

De acuerdo a la Organización Mundial de la Salud, tan solo en 2016 hubo un total de 216 millones de casos de malaria alrededor del mundo; esto representa un incremento de hasta cinco millones de casos en comparación al 2015. De todos estos casos, aproximadamente 445.00 personas murieron.

Dadas estas cifras, se hacen necesarios mejores técnicas de diagnóstico, especialmente para aquellas personas que no presentan síntomas, ya que al detectar la enfermedad y poner en marcha el tratamiento apropiado, sería posible prevenir que esta enfermedad siga propagándose. Por lo general, para diagnosticar la malaria, se toma una muestra de sangre en la que se confirma la presencia del parásito; sin embargo, en lugares remotos, este proceso se hace sumamente complejo.

Para atender a esta necesidad, un equipo de investigadores se planteó la posibilidad de usar perros para identificar a las personas infectadas; dado el poderoso olfato de estos animales, se ha demostrado su eficacia a la hora de detectar casos de cáncer e, incluso, aumentos de los niveles de glucosa en sangre.

Así fue como entrenaron a los perros para detectar la enfermedad

Esta es Feya, entrenando para detectar malaria. Créditos: Durham University, Medical Detection Dogs, & London School of Hygiene & Tropical Medicine.

Para entrenar a los perros, los investigadores emplearon calcetines a modo de muestras del olor de los pies de niños aparentemente sanos provenientes de Gambia, en África Occidental. En un principio, se confirmó la infección a partir de una prueba de sangre. Posteriormente, las muestras fueron usadas para entrenar a dos perros de raza labrador; una hembra, llamada Sally, y un macho, llamado Lexi.

Así, se enseñó a los perros a distinguir entre el aroma de los niños infectados con el parásito de la malaria y el de niños sanos. Posteriormente, se llevaron a cabo pruebas adicionales; específicamente, se tomaron en cuenta 175 muestras de calcetines, dentro de las que se incluyeron 30 muestras de niños con malaria y 145 provenientes de niños sanos.

De esta manera, los investigadores observaron que los perros fueron capaces de distinguir entre el 70% de las muestras infectadas con la enfermedad y el 90% de las muestras procedentes de niños sanos. Dado el éxito del entrenamiento, se entrenó un tercer perro, de raza Springer Spaniel, para cumplir las mismas funciones.

Por tanto, los investigadores concluyen que es posible entrenar perros para detectar la malaria entre los seres humanos, gracias a su poderoso olfato; esto pudiese implicar la implementación de una prueba inicial más rápida y no invasiva para identificar los casos de malaria.

Finalmente, es necesario tener en cuenta que el abordaje se encuentra etapas tempranas, por lo que se esperan más investigaciones que permita mejorar la estrategia y corroborar el grado de precisión con la que los perros son capaces de detectar la malaria.

Referencia: Lindsay, S. (2018). Sniffer dogs could detect malaria in people. American Society of Tropical Medicine and Hygiene Annual Meeting.

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