Diversas investigaciones han demostrado que algunas especies animales tienen la habilidad de contar, a pesar de no dominar un lenguaje; sin embargo, entre todas las especies no animales, el elefante asiático, puede ser el que tenga habilidades matemáticas más similares a los seres humanos.

Esto fue comprobado por un equipo de científicos que diseñó un experimento a partir del cual se observó la puesta en marcha de las habilidades de conteo de un elefante asiático. Los resultados, más allá de ser curiosos, demuestran que el elefante asiático es la única especie animal, a parte de los humanos, que puede juzgar cantidades relativas.

Científicos ponen a prueba las habilidades matemáticas de los elefantes

Authai ejecutando la tarea de conteo. Créditos: Naoko Irie.

El estudio fue dirigido por Naoko Irie, un experto en cognición numérica, adscrito a la Universidad de Graduados para Estudios Avanzados, en Japón. Para llevar a cabo la investigación, se trabajó con tres elefantes; sin embargo, solo una hembra de 14 años, llamada Authai, fue capaz de ejecutar eficazmente la tarea.

En primer lugar, la elefanta fue entrenada para usar un panel de pantalla táctil en el que debía seleccionar ciertas imágenes con su trompa. De esta manera, en casa sesión, Authai debía comparar dos imágenes; en cada una de ellas se mostraban distintas cantidades de fruta que podían ir desde cero hasta diez.

Así, la elefanta debía seleccionar la imagen que contuviera la mayor cantidad de frutas; ante cada acierto, recibía una pequeña porción de fruta a modo de recompensa. Adicionalmente, los investigadores tomaron previsiones a fin de asegurarse de que Authai realmente estaba contando, en lugar de recibir señales involuntarias de cualquier persona; por tanto, su cuidador tuvo que colocarse a tres metros de distancia, de espaldas a la pantalla táctil.

También, los investigadores se aseguraron que la elefanta no escogiera simplemente la imagen más apiñada, sino la que tuviera la mayor cantidad de frutas; por lo tanto, el tamaño de las imágenes variaba en cada ensayo.

Los elefantes asiáticos pueden contar de forma similar al ser humano

Una de las principales diferencias entre los elefantes asiáticos y los africanos es el tamaño de sus orejas; en los asiáticos son más pequeñas.

Tas llevar a cabo el experimento, se observó que Authai logró identificar de forma apropiada las imágenes que tenían las mayores cantidades de fruta. De hecho, obtuvo un total de 181 aciertos en los 271 ensayos. Esto representa un 67% de aciertos, lo que indica que su buen desempeño no fue por casualidad.

Así, se observó que la elefanta es capaz de basar sus habilidades de conteo en cantidades inexactas, en lugar de números absolutos, dando evidencias de una gran capacidad de comprensión numérica. Todo esto, sin verse afectada por el tamaño de las frutas, la distancia entre cada una de las piezas o el tamaño de las imágenes.

Adicionalmente, se observó que, tal como ocurre con los seres humanos, los tiempos de reacción de Authai se redujeron cuando la distancia entre los trozos de fruta era menor o cuando la relación entre las imágenes aumentaba; esto se debe a que estas configuraciones resultan en comparaciones de mayor complejidad y dificultad, requiriendo de una capacidad de análisis más fina.

Por tanto, los investigadores sugieren que los elefantes asiáticos son los únicos animales, además de los humanos, que pueden contar de esta manera; ni siquiera los elefantes africanos han demostrado tener estas habilidades matemáticas. Al respecto, los expertos infieren que, tras la separación de los elefantes asiáticos y los africanos, hace unos 7,6 millones de años, cada subespecie pudo haber desarrollado habilidades cognitivas distintas.

No obstante, un solo caso no es suficiente como para desarrollar conclusiones definitivas; sin embargo los resultados son alentadores. Teniendo esto en cuenta, los investigadores recomiendan continuar la línea de investigación a fin de comprender la inteligencia de los elefantes y otras especies diferentes al ser humano.

Referencia: Unique numerical competence of Asian elephants on the relative numerosity judgment task, (2018). https://doi.org/10.1007/s10164-018-0563-y

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