Todos los que tengan una mascota lo saben: de alguna forma, nuestras mascotas tienen una especie de sentido del tiempo. Basta con observar cómo se comportan los perros justo antes de la hora de comer o cuando ya se acerca el momento de su paseo diario. Así, son muchos los ejemplos que nos pueden hacer pensar que nuestras mascotas tienen algún tipo de reloj mental.

Al respecto, de acuerdo a los resultados de una investigación reciente, se demostró que, efectivamente, los animales tienen representaciones explícitas del tiempo en sus cerebros. De hecho, una estructura cerebral particular, es la encargada de esta particular función.

Los animales tienen un sofisticado sentido del tiempo

Para investigar este fenómeno, Daniel Dombeck, junto a un equipo de investigadores de la Universidad de Northwestern, en Estados Unidos, llevó a cabo un experimento. Específicamente, se trabajó con un grupo de ratones que debían realizar una tarea de medición del tiempo, mientras se medía su activación cerebral.

En un ambiente de realidad virtual, los ratones debían girar una rueda por seis segundos a fin de abrir una puerta; de esta manera, podían seguir su camino para recibir alimento a modo de recompensa. Tras esto, se observó que los ratones aprendían el funcionamiento, a pesar de cambiar la tarea.

Es decir, a pesar de eliminar la puerta en cuestión, los ratones persistían dándole vueltas a la rueda por seis segundos, para después colocarse en el lugar donde estaba la puerta, esperando que esta abriese para continuar; esto, a pesar de que visualmente, ya la puerta no existía.

En vista de esto, los investigadores sugieren que los animales tienen un sentido del tiempo; en pocas palabras, la única manera de resolver satisfactoriamente la tarea era usando el sentido interno del tiempo a nivel cerebral. Aún más, se observó que, mientras realizaban la tarea, la corteza entorrinal de los ratones, una estructura cerebral asociada a la memoria, se activaba como parte del mecanismo neuronal del sentido del tiempo.

La corteza entorrinal controla el sentido del tiempo de nuestras mascotas

Dados los resultados, los investigadores sugieren que los animales tienen un sentido del tiempo similar al del ser humano; además, esta función es controlada por la corteza entorrinal. Tras llevar a cabo el experimento, se demostró que los ratones son capaces de ejecutar una tarea que, en ausencia del sentido del tiempo, sería imposible realizar.

Así, además de explicar cómo es que las mascotas pueden anticipar lo que va a ocurrir de acuerdo a la hora del día, estos resultados pudiesen tener ciertas implicaciones en el campo de estudio del Alzheimer. Tal como explican los investigadores, las personas con Alzheimer sufren de lagunas de memoria en las que se les olvida cuando sucedieron ciertas cosas y cómo fue esto posible.

Ahora, gracias a los resultados, se tienen evidencias de la participación de la corteza entorrinal en este proceso. Por tanto, se sugieren investigaciones adicionales a fin de determinar qué tan bien se ajustan estos resultados al ser humano, además de desarrollar mecanismos que permitan tratar con mayor eficiencia estos problemas.

Referencia: Evidence for a subcircuit in medial entorhinal cortex representing elapsed time during immobility, (2018). https://doi.org/10.1038/s41593-018-0252-8

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