Por mucho tiempo, a los científicos les ha fascinado la organización social de las hormigas. En este sentido, se ha observado que las colonias de hormigas tienen la capacidad de ejercer control sobre su población, de forma que se mantengan ciertas proporciones entre hormigas soldado y hormigas trabajadoras.

No obstante, hasta el momento, este proceso era un misterio. Al respecto, siguiendo los resultados de una investigación reciente, un órgano presente en las hormigas durante su etapa de larvas parece estar implicado; si bien se creía que este órgano era innecesario, todo parece indicar que cumple un rol importante a la hora de determinar si la hormiga será soldado o trabajadora.

Las hormigas tienen un estricto sistema de castas

Tal como vemos, las hormigas tienen un sistema de castas bien establecido; sin embargo, no era mucho lo que se sabía sobre esta forma de organización social. A este respecto, los investigaciones tienen evidencias de que un órgano que se creía innecesario, participa en este proceso.

En su etapa de larvas, algunas hormigas tienen un órgano llamado discos del ala; estas se corresponden con pequeñas bolsas de células que se convertirán en alas para la hormiga reina; en el resto de las hormigas este órgano muere, produciéndose hormigas sin alas. Anteriormente, se consideraba que estos eran órganos rudimentarios, sin funciones asociadas.

Sin embargo, los investigadores han demostrado que estas estructuras pueden tener una importante función de señalización durante el desarrollo de estos insectos. Tal como se demostró, las larvas de soldados tienen discos de alas, mientras que las larvas de trabajadoras carecen de ello.

De esta manera, todo parece indicar que los discos de alas influyen sobre el desarrollo de otras partes del cuerpo de las hormigas; por ejemplo, los soldados tienen una cabeza mucho más grande que su cuerpo, lo que favorece la defensa de la colonia, además del procesamiento de semillas; por su parte, las  trabajadoras se dedican a actividades de cría y búsqueda de alimentos.

Un órgano vestigial determina el rol que deberán cumplir las hormigas

El cuerpo de las hormigas soldado es mucho más grande que el de las trabajadoras.

A fin de investigar esto, Ehab Abouheif, de la Universidad McGill, junto a un equipo de investigadores, modificó el gen vestigial de las hormigas; este gen causa que las células del mencionado órgano mueran en etapas tempranas del desarrollo. Al hacerlo, se observó que las larvas que estaban destinadas a ser soldados se transformaran en hormigas de menor tamaño; en otras palabras, se desarrollaron como trabajadoras.

Posteriormente, los investigadores criaron dos colonias de hormigas, una compuesta en su totalidad por soldados y la otra compuesta por trabajadoras; en esta última, se observó que las larvas presentaban este órgano vestigial, lo que indicaba que estaban destinadas a ser soldados.

Por su parte, en la colonia compuesta solo por hormigas soldado, el tamaño del disco de alas en las larvas disminuyó significativamente; entonces, todas las larvas se transformaron en hormigas trabajadoras.

Teniendo esto en cuenta, los investigadores llegaron a la conclusión de que este órgano afecta el desarrollo de las hormigas; así, el disco de alas cumple la función de determinar si la hormiga se dedicará a la defensa de la colonia o a su mantenimiento.

Referencia: Social regulation of a rudimentary organ generates complex worker-caste systems in ants, (2018). https://doi.org/10.1038/s41586-018-0613-1

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