Las garrapatas son una orden de parásitos chupasangre que cuenta con una amplia variedad de especies que pueden causar sensibilización inmunológica. La saliva de la garrapata contiene proteínas con propiedades antihemostáticas, antiinflamatorias, anestésicas e inmunomoduladoras, que ayudan al insecto a tener una inserción y alimentación prolongadas.

Las garrapatas han sido reconocidas como una fuente de infección por más de 100 años. Ahora, a la larga lista de enfermedades virales, bacterianas y rickettsiales que estos insectos transmiten, se añade un nuevo padecimiento: alergia a las carnes rojas.

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Una afección peligrosa

No necesariamente se trata de un fenómeno nuevo, pero es ahora que se está haciendo más frecuente a medida que el rango de las garrapatas, en especial la especie conocida como estrella roja se extiende y su población aumenta.

Aunque la afección no es permanente, los investigadores apuntan que la mejor manera de hacer frente a esto es tomar todas las precauciones para evitar las picaduras de garrapatas.

Al igual que los mosquitos y las pulgas, las garrapatas están picando a más personas que nunca, y por lo tanto, más personas están experimentando algunos de los efectos que pueden causar sus picaduras.

La alergia es en realidad a la alfa-galactosa (o alfa-gal), un azúcar que se forma naturalmente en los cuerpos de muchas especies de mamíferos, incluyendo vacas, ovejas, cerdos y perros, pero no en los humanos.

Las garrapatas tampoco crean el azúcar, pero pueden recogerlo de otros animales de los que se hayan alimentado. Cuando las garrapatas inyectan su saliva cargada de alfa-gal en nuestro torrente sanguíneo, el sistema inmunológico entra en acción.

Esta alergia puede ser bastante grave, provocando desde síntomas leves hasta la potencialmente mortal anafilaxis.

Por más de un siglo las garrapatas han sido consideradas como una fuente de infección de una larga lista de enfermedades.

No todo es negativo

Sin embargo, hay algunas buenas noticias. Si una persona contrae esta afección, es probable que no sea permanente. Basta con excluir las carnes rojas del menú durante dos o tres años y todo debería volver a la normalidad.

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Aún mejor, una proteína en la saliva de las garrapatas ha sido identificada como la causa probable de la reacción extrema, abriendo la puerta a la posibilidad de crear una vacuna en un futuro cercano.

Pero por ahora, la mejor manera de hacer frente a esto es evitar las picaduras de garrapatas: usar repelente de insectos, mantenerse alejado de la hierba alta, cubrir la mayor cantidad posible de piel y evitar las áreas infestadas de garrapatas, son medidas a considerar.

Referencia: Tick bites and red meat allergy. Current Opinion in Allergy and Clinical Immunology, 2013. https://doi.org/10.1097/ACI.0b013e3283624560

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