Después de décadas de pruebas contradictorias y numerosas publicaciones, científicos del Instituto de Zoología de la organización benéfica de conservación internacional ZSL (Zoological Society of London) finalmente han aclarado el debate sobre las aves más grandes del mundo.

Las aves elefantes (Aepyornithida) son un grupo extinto de pájaros colosales que vagaban por Madagascar, hasta que se extinguieron abruptamente hace unos 1.000 años, probablemente debido a la caza excesiva por parte de los humanos.

Un “gran pájaro”

Aepyornis maximus, la primera especie de ave de elefante descrita, se ha considerado como el ave más grande en la historia.

Pero al realizar la primera reevaluación taxonómica de la familia en más de 80 años, los científicos notaron que habían pasado por alto un género distinto, siendo el nuevo integrante quien ostente la corona de ser ave más grande que jamás haya existido en el mundo.

La especie, acertadamente llamada Vorombe titan (que significa “gran pájaro” en malgache y en griego), medía hasta 3 metros de altura, 20 centímetros más que un avestruz, y pesaba unos 800 kilogramos, bastante más que muchos dinosaurios.

En la taxonomía Aepyornithidae anterior, los científicos dividieron la familia en dos géneros que cubrían 15 especies diferentes. Pero en este nuevo estudio, los investigadores del ZSL descubrieron que la familia de las aves elefante se encuentra de hecho distribuida en tres géneros y al menos cuatro especies distintas.

Para llegar a su conclusión, los investigadores estudiaron minuciosamente cientos de huesos de aves elefantes alojados en colecciones de museos de todo el mundo.

Fósiles de Vorombe titan.

Con una ventaja tecnológica, una combinación de aprendizaje automático y agrupación bayesiana que llenó los espacios en blanco de huesos rotos, el equipo de investigadores pudo detectar patrones diferenciadores en los huesos del antiguo animal que otros científicos habían perdido antes.

De hecho, los fósiles de Vorombe titán fueron interpretados inicialmente como pertenecientes a  la especie Aepyornis maximus.

Protagonistas en la historia evolutiva

Los investigadores explican que las aves elefantes fueron una de las megafaunas más importantes en la historia evolutiva de Madagascar debido a su enorme impacto en el ecosistema.

Estas criaturas controlaban la vegetación comiendo plantas, extendiendo biomasa y dispersando semillas a través de la defecación. Los autores del estudio indican que Madagascar aún sufre los efectos de la extinción de estas aves.

El investigador Samuel Turvey, profesor en el Instituto de Zoología de ZSL y coautor del estudio, expresó:

“Sin una comprensión precisa de la diversidad de especies pasadas, no podemos comprender adecuadamente la evolución o la ecología en sistemas insulares únicos como Madagascar, o reconstruir exactamente lo que se ha perdido desde la llegada humana a estos Islas. Conocer la historia de la pérdida de biodiversidad es esencial para determinar cómo conservar las especies amenazadas de hoy en día.”

Referencia: Unexpected diversity within the extinct elephant birds (Aves: Aepyornithidae) and a new identity for the world’s largest bird. Royal Society Open Science, 2018. https://doi.org/10.1098/rsos.181295

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