Utilizando datos recogidos por la nave Cassini mientras realizaba su Gran Final, los científicos espaciales han registrado la interacción dinámica de ondas de plasma que se mueven entre Saturno y su luna Encélado, y las han convertido en una exótica banda sonora cósmica.

Saturno no es sólo un hermoso planeta con su conjunto distintivo de anillos, también es un generador eléctrico gigante. El campo magnético planetario alrededor de Saturno, descubierto por la sonda Pioneer 11 en 1979, es el segundo en tamaño e intensidad sólo superado por el de Júpiter. Se extiende de 20 a cientos de veces el radio de Saturno y está lleno de plasma ionizado que circula entre el planeta y sus lunas.

La fuente principal de este plasma es la luna Encélado, la cual expulsa una tonelada de agua por segundo desde los géiseres ubicados cerca de su polo sur. Es más, cuando Encélado orbita a Saturno, actúa como la armadura de una dínamo, atravesando las líneas magnéticas y ​generando electricidad. Esto crea un circuito de plasma entre la luna y el planeta que emite ondas de radio.

Al igual que el aire o el agua, el plasma, cuarto estado de la materia, genera ondas para transportar energía. El instrumento Radio Plasma Wave Science (RPWS) a bordo de la nave espacial Cassini registró intensas ondas de plasma durante uno de sus encuentros más cercanos a Saturno.

La grabación fue capturada el 2 de septiembre de 2017, dos semanas antes de que Cassini se sumergiera deliberadamente en la atmósfera de Saturno. De la misma manera que una radio traduce las ondas electromagnéticas en música,  el equipo de RPWS convirtió la grabación de ondas de plasma en un archivo de audio.

El investigador Ali Sulaiman, científico planetario de la Universidad de Iowa y miembro del equipo de RPWS, expresó:

“Sabemos que Encélado es una fuente continua de energía. Ahora encontramos que Saturno responde lanzando señales en forma de ondas de plasma, a través del circuito de líneas de campo magnético que lo conectan a Encélado a cientos de miles de millas de distancia”.

La interacción de Saturno y Encélado es diferente a la relación entre la Tierra y su Luna. Encélado está inmerso en el campo magnético de Saturno y al ser geológicamente activo, emite columnas de vapor de agua que se ionizan y llenan el entorno de Saturno. Interacciones similares tienen lugar entre Saturno y sus anillos, ya que también son muy dinámicos.

Referencia: Enceladus auroral hiss emissions during Cassini’s Grand Finale. Geophysical Research Letters, 2018. https://doi.org/10.1029/2018GL078130

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