Después de haber estado desaparecidos durante nueve días, doce niños y su entrenador de fútbol fueron encontrados vivos en una cueva en Tailandia. Aunque se realizan inmensos esfuerzos por rescatarlos, es posible que el grupo deba permanecer en la caverna hasta que disminuyan las aguas de la inundación que los mantienen atrapados allí, lo que se espera suceda en octubre.

Indudablemente que los niños y su entrenador enfrentan desafíos físicos y psicológicos extremos mientras esperan, lo cual nos lleva a preguntarnos ¿Cuánto tiempo pueden sobrevivir los humanos en una cueva?

La supervivencia en condiciones extremas depende del acceso a unos pocos recursos clave: oxígeno, agua, alimentos y temperaturas habitables, en ese orden; si se puede tener acceso a las más esenciales, se puede sobrevivir por semanas, incluso meses.

Al respecto, el bioquímico Andrea Rinaldi, académico en la Universidad de Cagliari en Italia, investigador de la adaptación humana a entornos hostiles, manifiesta: “El oxígeno suele ser abundante en cuevas, incluso cientos de metros bajo tierra. Fluye a través de las grietas en las rocas y a través de la piedra caliza porosa.”

En cuanto a los otros elementos esenciales, los seres humanos necesitan alimentos y agua para sobrevivir en cualquier lugar. Según los informes, el equipo tenía muy poca comida antes de que llegaran los equipos de rescate. Sin embargo, señala el experto: “un ser humano en buen estado de salud puede sobrevivir semanas, o incluso meses, sin ningún alimento”.

Existe evidencia de que las personas pueden sobrevivir sin comida entre 30 y 40 días, siempre y cuando puedan mantenerse hidratadas. Los síntomas graves de inanición (apatía, abstinencia, pérdida extrema de peso) se manifestarán alrededor del día 35 a 40, y entre los días 45 y 61, el riesgo de muerte puede ser absoluto.

En lo que se refiere al agua, esa es una cuestión más “delicada”. En las cuevas, generalmente hay una alta humedad del aire, lo que reduce la tendencia a beber agua, pero a pesar de eso, los humanos todavía la necesitan. Los expertos estiman que puedes vivir una semana sin agua, dependiendo de las condiciones climáticas.

En el caso de los niños atrapados en la cueva de Tailandia, el grupo sobrevivió bebiendo agua que goteaba de las paredes y el techo de la caverna.

La temperatura también podría ser un problema en las cuevas, ya que la hipotermia es otro enemigo peligroso. Sin embargo, en el caso particular de la cueva de Tailandia, se trata de una caverna tropical, en la que la temperatura debería estar por encima de los 20 grados Celsius (68 grados Fahrenheit).

Pero además de los desafíos físicos que supone quedar atrapado en una cueva, también hay problemas psicológicos. Estar atrapado bajo tierra durante diez días, en la oscuridad con poca o ninguna fuente de hidratación o alimentos, puede ser una experiencia angustiosa para cualquier persona, incluidos los espeleólogos veteranos.

Es probable que, tal como se espera, una vez sea superada esta amarga experiencia, los niños y su entrenador deban recibir ayuda de especialistas en salud mental.