Virus Nipah

El fallecimiento de tres personas ocurridas el pasado lunes 21 de mayo en el estado de Kerala, al sur de la India, ha desatado una alerta de seguridad epidemiológica, al confirmar que los decesos sobrevinieron a causa de un extraño patógeno conocido como virus Nipah (VNi).

Si bien hasta ahora se ha confirmado al VNi sólo en estas tres muertas, se está esperando los resultados forenses de otros seis fallecimientos, cuya causa se sospecha está vinculada directamente con el mortal virus, y otras 25 personas han sido hospitalizadas con síntomas de la infección. Todas las víctimas murieron en el distrito de Calicut.

Ante esta situación, el primer ministro del estado de Kerala, Pinarayi Vijayan, instó a los ciudadanos a mantenerse vigilantes y seguir las instrucciones del departamento de salud. Al respecto, el funcionario manifestó: “El departamento de salud está haciendo todo lo posible para salvar las vidas de las personas infectadas y prevenir el avance del virus.”

Por su parte, el secretario de salud de Kerala, Rajeev Sadanandan, ratificó que las muestras analizadas en laboratorios gubernamentales confirmaron la presencia del virus Nipah en las tres muertes, mientras que las otras muertes bajo sospecha sólo podrían confirmarse mediante pruebas. “Hemos enviado muestras de sangre y fluidos corporales de todos los casos sospechosos para su confirmación. Llevará entre 24 y 48 horas obtener los resultados”, manifestó el comisionado de salud.

Las tres muertes confirmadas por VNI incluyen a dos hermanos de un poco más de veinte años, y un asistente de enfermería que los había atendido; mientras el padre de las víctimas se encuentra bajo tratamiento hospitalario.

Por temor a contagiarse, los residentes del estado de Kerala usan máscaras faciales en las inmediaciones del hospital donde atienden a los infectados por el potencialmente mortal virus Nipah.

El virus Nipah es un paramixovirus cuyo huésped reservorio son los murciélagos frugívoros del género Pteropus. Ocasionalmente, el virus se introduce en poblaciones humanas y causa una enfermedad grave caracterizada por síntomas similares a la gripe que pueden incluir fiebre y dolor de cabeza, seguidos de somnolencia, desorientación y confusión; con frecuencia los infectados sufren encefalitis (inflamación del cerebro) y en un lapso de 48 horas pueden caer en coma. El virus puede ser altamente letal, presentando una tasa de mortalidad promedio de alrededor del 75 por ciento, según la Organización Mundial de Salud.

El VNi se identificó por primera vez en Malasia en 1998. Se extendió a Singapur y más de 100 personas murieron en ambos lugares. En esa ocasión, los cerdos eran los hospederos del virus, pero se cree que ahora los murciélagos son los responsables de la propagación de Kerala.

En India, la enfermedad se registró por primera vez en el año 2001 y nuevamente seis años después, y los dos brotes se cobraron 50 vidas. En ambas ocasiones, la enfermedad se informó en áreas del estado de Bengala Occidental que limita con Bangladesh, país que  ha sufrido la mayor parte de la enfermedad en los últimos años, donde el virus se ha cobrado la vida de más de 100 personas desde que se informó el primer brote allí en 2001.

No hay medicamento para tratar la enfermedad ni vacuna para prevenir la infección, por lo que las autoridades están centradas en tomar todas las precauciones necesarias para evitar la propagación de la enfermedad, ya que el tratamiento se limita a la atención de apoyo.

Referencia: Infección por el virus Nipah (VNi). Organización Mundial de Salud. http://www.who.int/csr/disease/nipah/es/

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