Zona Oscura Groenlandia

Es un hecho que el derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia casi se ha duplicado desde finales del siglo XIX, y actualmente muestra el ritmo de deshielo más acelerado en al menos 400 años. Una reciente investigación encuentra que el oscurecimiento del hielo es un factor determinante en el aumento de la temperatura y sugiere que las algas e impurezas, son las responsables de este efecto.

La capa de hielo de la Zona Oscura de Groenlandia es una gran región que tiene unos 400 kilómetros de ancho y se extiende unos 100 kilómetros. Hipótesis previas han atribuido este oscurecimiento al agua que se encuentra en la parte superior de la capa de hielo, bien sea como estanques, ríos o lagos. Pero esta nueva investigación atribuye el oscurecimiento de esta zona a las impurezas en la superficie del hielo.

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Para este estudio, los científicos emplearon drones relativamente modestos o vehículos aéreos no tripulados, para examinar el cinturón de hielo oscurecido con un detalle sin precedentes, lo cual les permitió identificar y caracterizar los diferentes tipos de superficies e impurezas en toda la zona estudiada.

El albedo, una medida de la reflectancia de la capa de hielo, se refiere a la cantidad de energía solar que es absorbida. Las superficies blancas brillantes, como la nieve o el hielo puro, reflejan la energía del sol, pero las superficies oscuras la absorben, aumentando la temperatura de la superficie.

La zona oscura es un cinturón literalmente sucio del área de fusión, la zona de ablación de la capa de hielo. Cuanto más oscura es esta zona de ablación, más absorbe la energía solar y más rápido se derrite el hielo.

Los autores del estudio indican que las algas de hielo parecen ser uno de los principales actores en este esquema.

Las algas necesitan nutrientes y alimentos, esencialmente polvo, carbono orgánico y agua. En verano, son abundantes y la floración de las algas se dispara. Como las algas son de color oscuro, refuerzan la zona oscura. De esta manera se tiene un efecto de retroalimentación positiva donde la capa de hielo absorbe aún más radiación solar produciendo aún más derretimiento.

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El investigador Alun Hubbard, profesor en el Departamento de Geología de la Universidad Ártica de Noruega y coautor del estudio, explica: “Lo que mostramos es que la zona oscura está cubierta por una capa finamente distribuida de polvo y carbono negro, que proporciona nutrición para las algas de color oscuro. Estas son las principales causas del oscurecimiento que prevalece en esta zona.”

Referencia: Dark zone of the Greenland Ice Sheet controlled by distributed biologically-active impurities. Nature Communications, 2018. doi:10.1038/s41467-018-03353-2

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