Descubren Planetas

A pesar de los grandes avances tecnológicos, hasta ahora la detección de planetas más allá de nuestro sistema solar, se ha limitado al contorno de nuestra galaxia. Sin embargo, un equipo de astrofísicos de la Universidad de Oklahoma, valiéndose de una técnica llamada microlentencia de cuásar, acaba de anunciar haber descubierto una población de planetas fuera de la Vía Láctea.

Los llamados exoplanetas, es decir, los planetas ubicados fuera de nuestro sistema solar, se descubrieron por primera vez en 1992, y desde entonces se han descubierto miles; pero todos se encuentran dentro de nuestra galaxia.

En su trabajo investigativo, los científicos identificaron por primera vez la presencia de unos 2.000 cuerpos de masa planetaria en una galaxia ubicada a 3.800 millones de años luz de distancia.

La galaxia estudiada es un cuásar llamado RXJ 1131-1231. El agujero negro supermasivo en su centro ejerce una enorme cantidad de gravedad, lo que genera un efecto de lente gravitacional, el cual se distingue por distorsionar y magnificar la luz que proviene de los objetos que le rodean.

Los investigadores descubrieron que había cambios de energía de línea peculiares en la luz del quasar, que sólo podrían ser explicados por los planetas de la galaxia que proyectan el quásar.

Los planetas descubiertos tienen masas variables, encontrando ejemplares con masas comparables a la de la Luna y otros similares a la masa de Júpiter; los investigadores señalan es probable que estos planetas no estén articulados, ni que estén orbitando alguna estrella.

Los datos brutos de las observaciones provinieron del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA, un telescopio espacial operado por el Observatorio Astrofísico Smithsoniano.

EL profesor Xinyu Dai, del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Oklahoma y partícipe del hallazgo, comentó:

Estamos muy entusiasmados con este descubrimiento. Esta es la primera vez que se detectan planetas fuera de nuestra galaxia. Este es un ejemplo de cuán poderosas pueden ser las técnicas de análisis de la microlente extragaláctica.

Los investigadores enfatizaron que usar la técnica de microlente era la única forma de hacer tal descubrimiento.

Al respecto, el investigador Eduardo Guerras, coautor del estudio, explica:

Esta galaxia se encuentra a 3.800 millones de años luz de distancia, y no hay la menor posibilidad de observar estos planetas directamente, ni siquiera con el mejor telescopio que uno pueda imaginar en un escenario de ciencia ficción. Sin embargo, gracias a la técnica utilizada, podemos estudiarlos, revelar su presencia e incluso tener una idea de sus masas.