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No cabe duda que la percepción de un niño difiere de la un adulto; de acuerdo a una nueva investigación, muchos niños pequeños, antes de llegar a la edad de seis o siete años, creen erróneamente que las fiestas de cumpleaños son las responsables de que las personas envejezcan; acuerdo con esa apreciación, si una persona no tiene una fiesta de cumpleaños, permanece de la misma edad. El hallazgo ofrece una visión importante del cerebro en desarrollo y nuestra temprana tendencia a buscar explicaciones causales para el mundo que nos rodea.

Un equipo de investigadores dirigidos por la psicóloga del desarrollo Jacqueline Woolley, catedrática de la Universidad de Texas en Austin, compilaron dos estudios en los que probaron la comprensión de los niños sobre el envejecimiento contándoles historias.

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En el primer estudio, 99 niños con edades entre 3 y 5 años, les fue contada una historia sobre un niño que no tuvo una fiesta de cumpleaños. Luego, una historia sobre un niño que tuvo dos fiestas de cumpleaños. Posteriormente sobre un niño que cumplía 3 años. Después de escuchar las historias, se les pidió a los niños que dijeran la edad de cada personaje.

Los investigadores esperaban que a los niños de 4 y 5 años les fuera mucho mejor que a los niños de 3 años al dar sus respuestas, lo que fue cierto para las historias en las que el personaje no tuvo una fiesta de cumpleaños y la que tuvo una fiesta de cumpleaños. Pero para el escenario, en el que un niño tuvo dos fiestas de cumpleaños, todos los niños parecían confundidos.

Los investigadores también probaron las creencias de los niños sobre la edad adulta al contar una historia sobre una mujer que no quiere envejecer. El escenario de los investigadores fue así: “Ella es la Sra. Jamison; es una maestra. ¿Cuantos años crees que ella tenga? Mañana es su cumpleaños. Pero ella no quiere envejecer. Ella quiere permanecer de la misma edad por el resto de su vida. ¿La Sra. Jamison puede tener la misma edad y no envejecer? Aparentemente, esto causó cierta confusión entre los niños. El 71 % de los niños de 3 años respondieron que sí, la maestra podría mantener su edad.

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Los autores del estudio señalan que todo esto es una adorable incomprensión de cómo los niños creen que funciona el tiempo, e ilustra algo que podría ser fácil de olvidar: no nacemos con un entendimiento inherente de horas y minutos.

Saber la definición de la palabra hora es diferente de realmente entender el concepto. No es hasta que internalizamos eso, cuantos minutos y segundos hay dentro de una hora, y cómo se siente el paso del tiempo, que comenzamos a organizar nuestros recuerdos de esa manera. Hasta entonces, nuestra percepción del tiempo es una especie de revoltijo de eventos que sucedieron en un ambiguo pasado.

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