Paleontólogos de la Universidad de Portsmouth descubrieron dos nuevos fósiles dentales del periodo Cretácico; las piezas pertenecen a la rama del árbol de mamíferos que derivó en los mamíferos modernos, incluidos los humanos. Los hallazgos sugieren que el origen de estos mamíferos se encuentra antes de lo estimado en la historia geológica.

Los dientes encontrados pertenecen a dos animales diferentes, ambos miembros del grupo conocido como Eutheria, el grupo que incluye a todos los mamíferos modernos. Éstos han sido llamados Durlstodon y Durlstotherium, en honor a la zona donde se recolectaron los fósiles: Durlston Bay en Dorset, al suroeste de Inglaterra.

La muestra de vida más antigua del planeta parece ser simplemente roca

Los mamíferos son animales que poseen pelo, alimentan a sus crías con leche y tienen dientes complejos y especializados. Tienen sus orígenes en el periodo Triásico al mismo tiempo que los dinosaurios.

También es conocido que éstos se dividieron en muchos grupos diferentes durante el Jurásico y el Cretácico, incluidas las ramas que desaparecieron mucho antes del impacto que exterminó a los dinosaurios no aviares.

Los grupos de mamíferos que sobrevivieron al evento de extinción incluyen los monotremas que incluyen a los ornitorrincos y equidnas; los marsupiales, como canguros y koalas, los multituberculosos que se extinguieron hace unos 35 millones de años y los euterios o mamíferos placentarios. Este último grupo es ahora el linaje de mamíferos más exitoso de la tierra, y ha desarrollado criaturas tan diversas como la ballena azul, el ratón saltamontes y el homo sapiens.

El paleontólogo Steve Sweetman, investigador de la Universidad de Portsmouth, relata: “Los fósiles dentales son de un tipo tan evolucionado, que al verlos me di cuenta enseguida que estaba ante los restos de mamíferos del Cretácico Inferior, que se parecían más a los que vivieron durante el Cretácico más reciente, unos 60 millones de años después en la historia geológica.”

Los dinosaurios no fueron el único grupo de animales que desarrolló a grandes tamaños

En el mundo de la paleontología se ha debatido mucho acerca de un espécimen hallado en China, que tiene aproximadamente 160 millones de años de antigüedad. Al principio se dijo que era del mismo tipo que las piezas recién halladas, pero eso se ha descartado. En ese caso, los fósiles dentales de 145 millones años son, sin duda, los más antiguos que se conocen de la línea de mamíferos del cual procede nuestra propia especie.

Los nuevos dientes de mamíferos son una adición emocionante a la impresionante lista de mamíferos mesozoicos conocidos. Su edad los convierte en los mamíferos placentarios más antiguos que se han encontrado, demostrando que todavía hay mucho que aprender sobre los fósiles del Jurásico y el Cretácico.

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