Las infecciones por el virus de la influenza causan epidemias estacionales y pandemias ocasionales, cuando se introducen nuevos virus en humanos. A pesar de las campañas de vacunación, la OMS estima que el virus de la influenza causa anualmente más de mil millones de infecciones, de los cuales entre 3 y 5 millones son casos graves, provocando entre 300.000 500.000 muertes.

Estas alarmantes cifras fundamentan los grandes esfuerzos que se llevan a cabo por desarrollar una vacuna universal contra la gripe, la cual ofrezca inoculación efectiva contra la mayoría o todas las cepas virales estacionales y pandémicas.

En ese sentido, investigadores de la Universidad de Rochester, realizaron un estudio con el que sugieren una prometedora estrategia enfocada en la creación de una vacuna que se dirige el “tallo” de una proteína que cubre la gripe de virus, la cual es muy fuerte, pero vulnerable.

La proteína hemaglutinina, que cubre el exterior del virus de la gripe, tiene cierta similitud a  una flor; tiene un tallo y una cabeza. Las vacunas actuales se dirigen a la cabeza, que es la parte del virus que siempre está cambiando y logra evadir nuestras defensas inmunológicas.

La cabeza se asienta sobre el tallo y se cree que éste permanece relativamente constante de una cepa de gripe a otra. Dirigir una vacuna y la respuesta inmune del cuerpo hacia el tallo, representa una estrategia aparentemente lógica para crear una vacuna que brinde una amplia protección contra el virus.

Utilizando supercomputadoras en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad para la Innovación Computacional, los investigadores analizaron las secuencias genéticas de los virus de la gripe H1N1 humana que circulan desde 1918, encontrando variaciones tanto en la cabeza como en el tallo, aunque la variabilidad fue mayor en la región de la cabeza.

En el laboratorio, combinaron el virus H1N1 con anticuerpos humanos; previsiblemente la exposición repetitiva a los anticuerpos originó muchas mutaciones en la cabeza y a algunas modificaciones en el tallo, también. Los resultados sugieren que el tallo puede variar en respuesta a la presión del sistema inmune.

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El Dr. David J. Topham, Ph.D., profesor en el Departamento de Microbiología e Inmunología de la Universidad de Rochester y autor principal del estudio, señala: “La buena noticia es que, a pesar de que es mucho más difícil provocar mutaciones en el tallo, es posible. Una vacuna universal contra la gripe que esté dirigida al tallo de la hemaglutitina, brindaría una protección más amplia de la que disponemos ahora”.

Los autores del estudio expresan que estos resultados ofrecen una vía factible para el desarrollo de una vacuna universal contra el virus de la gripe, basándose en una innovadora estrategia que apunta hacia el tallo del virus.