Durante más de un siglo, los científicos han observado en muestras de tejido canceroso humano, que las células se comen a otras células, es decir: canibalismo celular. Las causas y los mecanismos implicados en este inusual proceso, conocido como entosis, no están bien entendidos y su relación con el cáncer es compleja. Por un lado, el canibalismo celular puede promover el cáncer al proporcionar nutrientes para los tumores en crecimiento y hacer más probable que se produzcan errores genéticos. Sin embargo, un nuevo estudio sugiere que la entosis puede limitar el crecimiento del cáncer al eliminar las células dañadas.

El canibalismo celular o mitosis, ocurre cuando una célula, rodea, mata y digiere a otra célula; este comportamiento no suele suceder entre las células sanas, pero es común en los tumores. Una nueva investigación dirigida por científicos del Instituto Babraham de Cambridge, revela un mecanismo que induce el canibalismo celular, ofreciendo sorprendentes conocimientos sobre la biología del cáncer.

El estudio revela que el canibalismo puede ser provocado por la mitosis, es decir, el proceso de división en el que una célula se divide para formar dos. Las observaciones obtenidas por los científicos sugieren que el canibalismo celular puede tener un rol importante en limitar el crecimiento del cáncer, debido a que la división celular no controlada, es una de las particularidades más distintivas del cáncer.

La investigación examinó células epiteliales humanas; estas células forman muchas de las superficies del cuerpo y dan origen a más del 80% de los cánceres humanos. Normalmente, las células epiteliales permanecen firmemente unidas a su entorno cuando se dividen. Este estudio muestra que la presencia de una débil adhesión entre la célula epitelial y su entorno, deriva en entosis. Esto puede explicar por qué los fármacos que debilitan los nexos celulares, son medicamentos anticancerosos eficaces.

La Dra. Joanne Durgan, autora principal del estudio expresó:

Nos propusimos identificar las proteínas que controlan el canibalismo celular en las células tumorales; utilizando microscopía de lapso de tiempo pudimos observar este proceso en acción; al hacerlo, tropezamos con un nuevo mecanismo completamente inesperado. El vínculo que hemos encontrado con la división celular es realmente intrigante desde la perspectiva del cáncer.

El canibalismo celular tiene una compleja relación con el cáncer y no está totalmente claro si favorece o dificulta el crecimiento del tumor. Sin embargo, el descubrimiento de que las células en división son más propensas a ser canibalizadas por otras células, sugiere que la entosis puede ayudar a retardar o prevenir el cáncer, provocando que las células cancerosas sean consumidas y destruidas por las células sanas cercanas.

La entosis es un proceso fascinante que puede tener un rol significativo tanto en la fisiología normal, como en el cáncer. Los autores de estudio expresan que al estudiar la entosis, esperan obtener información sobre la biología celular fundamental, así como explorar nuevas e intrigantes vías para la investigación del cáncer.

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